หากประวัติศาสตร์ของจักรวาลถูกย่อให้เหลือเพียงหนึ่งปีปฏิทิน มนุษยชาติแทบจะนับหนึ่งนาทีเท่านั้น ปิรามิดของอียิปต์จะถูกสร้างขึ้นเมื่อเวลา 23:59:50 น. ในวันส่งท้ายปีเก่า โดยการเดินทางของคริสโตเฟอร์ โคลัมบัสเริ่มขึ้นเพียงไม่กี่วินาทีก่อนที่ลูกบอลจะหล่น

ฉันไม่เคยคาดหวังว่าปฏิทินจักรวาลซึ่งเป็นแบบจำลองที่ได้รับแรงบันดาลใจจากนักดาราศาสตร์ชื่อดังอย่าง Carl Sagan จะมีอิทธิพลต่อวิธีที่ฉันวางแผนการเดินทาง แต่ที่นั่นฉันนั่งไขว่ห้างโดยกรามของฉันตกลงไปใต้ทะเลดาวในหนึ่งในสถานที่ท่องเที่ยวทางดาราศาสตร์ที่ได้รับการยกย่องมากที่สุดในโลก จุดหมายปลายทาง : ทะเลทรายอาตากามาของชิลี

พื้นที่แห้งแล้งที่ขนาบข้างด้วยเทือกเขาแอนดีสของชิลี ตอนเหนือ มีส่วนผสมที่สมบูรณ์แบบสำหรับการดู ดาว: มลพิษทางแสงเพียงเล็กน้อยหรือไม่มีเลย สภาพอากาศที่แห้งและโดยทั่วไปไม่มีเมฆ (ได้รับปริมาณน้ำฝนเพียงครึ่งนิ้วต่อปี) และระดับความสูงระหว่าง 8,000 ถึง 16,000 ฟุตเหนือระดับน้ำทะเล สุดยอดเหล่านี้ดึงดูดนักดาราศาสตร์ชั้นนำและหอดูดาวที่ทรงพลังที่สุดบางแห่ง ภูมิทัศน์บนดาวอังคารของมันก็สุดโต่งมากจนNASAใช้เป็นสนามฝึกในการค้นหาชีวิตบนดาวเคราะห์สีแดง

เหตุผลของฉันในการเยี่ยมชม Atacama นั้นง่ายกว่าการตามล่าหาหลักฐานว่ามีชีวิตมนุษย์ต่างดาวเล็กน้อย: ฉันกลับมามีมุมมองอีกครั้ง
ตลอดช่วงการแพร่ระบาด การผจญภัยทางดาราศาสตร์ในประเทศและสารคดีอย่างCosmosได้กลายเป็นเหมือนการบำบัด เตือนให้ฉันนึกถึงสถานที่เล็กๆ ของฉันในจักรวาลอยู่ตลอดเวลา และการสะอึกเล็กๆ น้อยๆ เช่น การแต่งงานในช่วงโควิด-19 ที่เลื่อนออกไป 2 เท่า หรือการเดินทางที่ถูกยกเลิกมีความสำคัญต่อโครงการอันยิ่งใหญ่ของชีวิตเพียงใด

ฉันยังสัญญากับตัวเองด้วยว่าเมื่อการล็อกดาวน์การเดินทางถูกยกเลิก และฉันรู้สึกปลอดภัยที่จะออกเดินทางอีกครั้ง ฉันจะใช้เวลาอย่างน้อยหนึ่งคืนภายใต้กลุ่มดาวที่หนาแน่นซึ่งเป็นที่รู้จักในทะเลทรายป่าของชิลี การเดินทางระหว่างประเทศใด ๆ นับประสาการเดินทางไปยังทะเลทรายที่รุนแรงที่สุดแห่งหนึ่งของโลก รู้สึกห่างไกลออกไปในขณะนั้น เมื่อฉันเรียนรู้ในฤดูใบไม้ผลินี้ มันคุ้มค่าแก่การรอคอยอย่างแน่นอน

ฉันและสามีเดินทางไปที่ทะเลทรายนอกโลกนี้ด้วยAwasi Atacamaแบรนด์ Relais & Chateaux ที่มีที่พักบูติกสุดหรูสามแห่งในอเมริกาใต้ ไม่กี่นาทีหลังจากเช็คอิน เจ้าหน้าที่อำนวยความสะดวกของที่พักก็ช่วยฉันวางแผนการผจญภัยดูดาวในฝันของฉัน เราลงจอดในคืนที่สอง คืนสุดท้ายของเรา สำหรับการดูดาวและการผจญภัยในการถ่ายภาพกลางคืนกับMauro Cuevas นักดาราศาสตร์ชื่อดังใน ท้องถิ่น มันจะเป็นตอนจบที่ยิ่งใหญ่ — วิธีปิดท้ายการเดินทางของเรา

สิ่งที่ฉันไม่รู้ก็คือฉันจะพบความสงบและความสงบในระหว่างการผจญภัยในทะเลทราย ในตอนกลางวันเกือบพอๆ กัน Awasi แตกต่างจากโรงแรมอื่นๆ ใน Atacama ด้วยการนำเสนอแผนการเดินทางสำหรับแขกที่เป็นส่วนตัว เหมาะเจาะ และชอบการผจญภัย คล้ายกับการเที่ยวแอฟริกาซาฟารี แต่ละห้องมีไกด์ส่วนตัวของตัวเองตลอดระยะเวลาการเข้าพัก และไกด์ของเรา Alonso Matías Vielma Sepúlveda ก็อยู่ด้านบน

“อยากทำอะไรล่ะ” Sepúlveda ถามในขณะที่เรานั่งลงเพื่อวางแผนการเดินทางและน้ำมะนาวโดยหนึ่งในเตาผิงอิฐจำนวนมากของ Awasi ซึ่งเป็นความงามของทะเลทรายชิลีที่ดำเนินต่อไปทั่วทั้งที่พักตั้งแต่ห้องพักหลังคามุงจากไปจนถึงบาร์ค็อกเทลที่ประดับด้วยหินจากแม่น้ำในท้องถิ่น

“ฉันได้ยินมาว่า Valle de la Luna [Valley of the Moon] เยี่ยมมาก” ฉันพูด พยายามนึกย้อนถึงประสบการณ์ที่ไม่ใช่ทางดาราศาสตร์ที่เคยสแกนมา ฉันเลยไม่ได้ดูแย่ไปซะหมด จากนั้นฉันก็หยุดตัวเอง ถ้าฉันต้องการความสงบสุขและชีวิตใหม่ ฉันต้องการธรรมชาติที่ปราศจากฝูงชน และรายชื่อ 10 อันดับแรกที่ฉันพยายามจะท่องก็ไม่สามารถตัดมันทิ้งไปได้ “จริงสิ ขูดตรงนั้น” ฉันรีบพูด “เราชอบปีนเขา สัตว์ป่า และทิวทัศน์ มีกำหนดการเดินทางที่รวมสิ่งเหล่านี้ไว้ด้วยกันไหม”

เซปุลเบดายิ้มและพยักหน้า วงล้อเคลื่อนตัวแล้ว สิ่งต่อมาคือแผนการเดินทางในทะเลทรายอาตากามาในตอนกลางวันที่จะแข่งขันกับค่ำคืนที่ครั้งหนึ่งในชีวิตของฉันภายใต้แสงดาว

ทะเลทรายตามวัน
เรามีเวลาเพียงสองวันในการพบกับความน่าสะพรึงกลัวในทะเลทรายอาตากามา แต่แผนการเดินทางของเซปูลเบดาได้ใช้ประโยชน์สูงสุดจากมัน

ขึ้นก่อน? เดินป่าใน Altiplano ของทะเลทราย ซึ่งเป็นที่ราบสูงที่มีเทือกเขาแอนดีสซึ่งมีระดับความสูงมากกว่า 14,000 ฟุต เราแบ่งปันเส้นทางที่ไม่คุ้นเคยกับสุนัขจิ้งจอก วิสคาชา (สัตว์คล้ายกระต่ายตัวใหญ่) วิคูญา และไม่ใช่นักท่องเที่ยวคนอื่นๆ อันที่จริง vicuña ซึ่งเป็นอูฐป่า มีจำนวนมากกว่าเราอย่างน้อยห้าต่อหนึ่ง—และยอดรวมนั้นก็สูงขึ้นไปอีกเมื่อพวกเขาสบายใจเมื่ออยู่กับเรา

ประสบการณ์อันเงียบสงบและน่าเหลือเชื่อไม่แพ้กันคือพระอาทิตย์ตกที่ Vallecito ซึ่งเป็นจุดหมายปลายทางในเทือกเขาเกลือของ Atacama ที่รู้จักกันเป็นอย่างดีในด้านภูมิประเทศของดวงจันทร์ (มันเหมือนกับ Valle de la Luna ที่ได้รับความนิยมมากกว่า Sepúlveda บอกเรา – ยกเว้นพื้นที่ที่กว้างใหญ่ไพศาลนี้ไม่มีฝูงชน) ผีเสื้อในอกของฉันเกือบจะระเบิดเมื่อฉันมองดูทะเลทรายและเทือกเขาแอนดีสที่ห่างไกลจากสีทองและสีส้มเป็นสีชมพูและสีม่วง สิ่งที่ฉันไม่ได้ตระหนัก? การแสดงแสงสีนี้เป็นเพียงการแสดงตัวอย่างของค่ำคืนที่ดาวรุ่ง

คืนของงานหลัก – การดูดาวในทะเลทราย Atacama ที่ ฉันใฝ่ฝันมานาน – เริ่มต้นด้วยวิธีที่เหมาะสมที่สุด: งานฉลอง ทุกวันเสาร์ Awasi จะจัดบาร์บีคิวชิลีแบบดั้งเดิมที่เรียกว่าอาซาโด พร้อมเนื้อย่าง ปลา ผัก และเครื่องเคียงอย่างสลัดชิลีมะเขือเทศและหัวหอม

อร่อยพอๆ กับกลิ่นของงานเลี้ยง ฉันแทบจะกินอะไรไม่ได้เลย ฉันตื่นเต้นเกินไปสำหรับท้องฟ้าที่เต็มไปด้วยดวงดาวและการผจญภัยในการถ่ายภาพดาราศาสตร์ที่จะเกิดขึ้นในไม่ช้านี้ และฉันก็คิดถูกแล้ว แค่ก้าวเท้าจากรถบรรทุกของไกด์ของเราไปยังโลกจันทรคติของวัลเลซิโตในตอนกลางคืนก็รู้สึกเหมือนกำลังเดินไปยังดาวดวงอื่น และนั่นก็เป็นเวลาก่อนที่ฉันจะแหงนมองดูดวงดาวเบื้องบนด้วยซ้ำ

กลุ่มดาวและกาแล็กซีอันไกลโพ้นไม่ได้เป็นเพียงแสงระยิบระยับ พวกเขารู้สึกว่าอยู่ในมือ เรามีเวลาเกือบสี่ชั่วโมงที่เกือบมืดสนิทเพื่อนับดาวตก ชื่นชมทางช้างเผือกที่เรืองแสง และตั้งชื่อกาแล็กซี กลุ่มดาว และดาวเคราะห์ที่มองเห็นได้ด้วยตาเปล่าอย่างน่าอัศจรรย์

เราจบคืนนี้อย่างไม่เต็มใจประมาณตี 2 เพราะรู้ว่าเที่ยวบิน 7.00 น. จะมาถึงเร็วเกินไป เมื่อเหลือบมองไปยังจักรวาลเป็นครั้งสุดท้าย บทเรียนสุดท้ายและถ่อมตนของเซแกนก็ผุดขึ้นในหัว: “วัสดุที่เป็นหินและโลหะทั้งหมดที่เรายืนอยู่ ธาตุเหล็กในเลือด แคลเซียมในฟันของเรา คาร์บอนในยีนของเราถูกผลิตขึ้นเป็นพันล้าน เมื่อหลายปีก่อนภายในดาวยักษ์แดง” เขาเขียนไว้ใน ” The Cosmic Connection ” ก่อนจะปิดท้ายด้วยคำพูดที่โด่งดังที่สุดของเขาว่า “เราถูกสร้างขึ้นมาจากสิ่งของที่เป็นดาว”